Laat ons in contact blijven!

Brakesection Magazine

Op bezoek bij Alterface: “Enjoy the ride!”

#4 (Oktober 2017)

Op bezoek bij Alterface: “Enjoy the ride!”

Foto: Alterface / ComicsStation

Op bezoek bij Alterface: “Enjoy the ride!”

Desperado City, Maus-au-Chocolat, Reset: Anno Zero, Huntik en Justice League Alien Invasion: het zijn maar enkele van de ronkende namen waar Alterface zijn stempel op heeft gedrukt. Heel wat interactieve darkrides die in de laatste jaren geopend werden, bevatten technologie ontwikkeld door het Belgische bedrijf. We hadden een gesprek met Benoit Cornet, CEO en oprichter van Alterface, over waar zijn bedrijf mee bezig is, over de moeilijke eerste jaren, de grote successen en natuurlijk over het volgende paradepaardje: Popcorn Revenge in Walibi Belgium.

In het Waals-Brabantse Waver, op een steenworp van Walibi Belgium, bevindt zich het hoofdkantoor van Alterface. Midden in een kleine kantoorwijk ligt het gebouw verstopt. Niets buiten of binnen het gebouw verraadt dat Alterface een wereldspeler is op vlak van interactieve attracties. Je zou zo voorbij het kleine kantoor rijden, ware het niet dat het logo van Alterface op het grasperkje voor de parking prijkt.

Binnen heerst een rustgevende stilte. Benoit neemt ons mee naar zijn kantoor. Op zijn bureau liggen verschillende persmappen, een laserpistool en een lege doos popcorn. Wat doet een bioscoopsnack in een bedrijf dat interactieve attracties ontwikkelt? “Popcorn Revenge” lezen we op de zijkant. Dat is de naam van het nieuwste Intellectual Property dat Alterface onlangs voorstelde op de EAS-beurs in Berlijn.

Die beurs is nog geen week geleden als we met de CEO van het Waverse bedrijf rond de tafel gaan zitten. Hij is nog steeds in de wolken over de beurs. Je zou voor minder: niet alleen mocht hij er de wraaknemende popcornfiguurtjes voorstellen, hij kon er ook de nieuwe darkride voor Walibi Belgium aankondigen, die in 2019 zal openen. Het gaat goed met Alterface, zeer goed zelfs. Maar dat is niet altijd zo geweest.

Een geschiedenis met ups en downs

In de eerste dagen was Alterface zelfs geen bedrijf dat pretparkattracties ontwierp. “We zijn actief in wat ik noem ‘visitor-centric attracties’, alles wat rond de bezoeker draait,” legt Benoit uit. “Dat betekent dat we interactieve systemen en attracties ontwerpen als de parken ons dat vragen, maar we ontwikkelen ook technologie die iets biedt aan de bezoekers, zelfs als die geen gebruik maakt van een wapen of een schietsysteem. We zijn bijvoorbeeld opgestart met mensen te filmen en iets te doen met de video-informatie die wij krijgen over de bezoekers. We proberen dus iets te doen dat draait rond de bezoekers. We zijn begonnen met musea, met technologiecentra, maar sinds 2006 zijn we bezig met pretparken, die negentig procent van onze omzet uitmaken.”

Die verandering is er gekomen uit noodzaak. De eerste jaren maakte Alterface niet bijster veel winst. “Oorspronkelijk waren we bezig met edutainment. We hebben heel veel gewerkt met Technopolis in Vlaanderen. Dat was ons type klant. We hebben veel gedaan in Frankrijk, in Schotland en in Spanje, met bewegingsdetectie van mensen in musea. We deden veel waar niemand iets van afweet. (lacht) Maar dat maakt niet uit. In elk geval zijn we sinds 2006 bezig met interactieve theaters. Dat is een product dat heel goed in de markt past qua budget en qua ervaring.”

“De omschakeling is het resultaat van een proces. We hebben iets geprobeerd, dat werkte niet, we proberen iets anders, dat werkte ook niet… Het is niet zo dat ik op een dag ontwaakte en zei ‘we moeten iets anders gaan doen’. Oorspronkelijk hadden we geen ervaring met pretparken.”

De stap richting pretparken kwam er dankzij een project voor Mini-Europe. Alterface werkte namelijk mee aan de tentoonstelling ‘Spirit of Europe’. Toenmalig CEO van het miniatuurpark Rudi Rasschaert was tevreden over het werk dat Alterface leverde. Bij Rasschaerts overstap naar Bobbejaanland bleef dat goede contact behouden. Benoit kwam toen met het concept voor Desperado City. Rasschaert had wel oren naar dat voorstel en stelde een budget van €250.000 voor. “Dat was een hoop geld,” lacht Benoit, “ik was zeker dat ik daarmee iets gigantisch kon doen. Ik had geen idee van de budgetten. Dus ik zei: ‘Ok, geen probleem’. We hebben daar toen ons eerste theater geïnstalleerd met 60 plaatsen. Jarenlang was dat ons grootste theater.”

Maar ook dat liep niet van een leien dakje. “We hadden de technologie niet, we hadden niks, enkel een idee. Dat was echt geen rendabel project. We hebben veel tijd verloren. We hadden verschillende slechte ideeën voor de schietsystemen en de technieken. Het was toen al januari en we moesten alles openen in mei en we hadden nog bijna niks.”

Gelukkig kwam het reddende idee toch nog op tijd en dat was het begin van het hele verhaal. Maar ook de eerste interactieve darkride verliep niet zoals gepland. ‘Reset: Anno Zero’ in Mirabilandia was oorspronkelijk uitbesteed aan Lagotronics, de Nederlandse concurrent van Alterface. Benoit ging toen aankloppen bij het management van het Italiaanse pretpark om te zeggen dat Alterface betere technologie had. Als de technologie niet wireless hoefde te zijn, was het zeker mogelijk. “We zijn toen met onze wagen naar Mack Rides (die het ritsysteem leverde, nvdr) gereden en hebben daar aan de project manager gevraagd of we één slot in de systeembus konden gebruiken. Hij zei toen tegen ons dat een vaste verbinding niet mogelijk was. Dat betekende dus dat we alles wireless moesten doen. We zijn terug naar de klant gegaan om te zeggen: ‘geen probleem!’” (lacht)

De laatste grote stap in de eerste fase van Alterface werd gezet met Maus-au-Chocolat in Phantasialand. “Maus-au-Chocolat was een enorm succes en is nog steeds een geweldige signature ride voor ons, maar de ride heeft ons veel inspanning en geld gekost. De vennootschap kwam hierdoor in de problemen.”

Pas vanaf 2013 ging het opnieuw goed met het bedrijf. “We hadden financiële problemen, omdat we te snel waren voor de markt. We waren pioneers, met veel nieuwe ideeën, maar niet genoeg geld om ze te realiseren. Tot en met 2013 was het bijna alleen pioneer state. We brachten enkel nieuwe ideeën op de markt, maar konden daarmee geen winst maken.” Benoit kan gelukkig met een glimlach terugkijken op die periode. Vandaag is Alterface immers financieel gezond en gaan de zaken goed. Het bedrijf maakte een doorstart met een meer realistische aanpak en dat zorgde ook voor een boom in het aantal attracties. Onder andere de vele ‘Justice League’-darkrides in Amerika dateren uit de laatste vier jaar.

De vrienden van Alterface

Alterface ontwikkelt interactieve technologie voor attracties, waaronder ook het volledige show management, maar geen ritsystemen of andere onderdelen van een attractie. Daarvoor werken ze samen met verschillende andere bedrijven. “Als Belgisch bedrijf hebben we geen probleem om partnerships te sluiten met andere vennootschappen. We hebben al partnerships gedaan met Sally (Sally Corporation, nvdr), met ETF… en we werken heel goed samen. We hebben niet minder dan dertig darkrides gedaan met ETF. Dertig! Dat is ongelooflijk! We kennen elkaar goed. Dat betekent niet dat we niets apart kunnen doen. We werken samen met Oceaneering, met Gosetto, Jora Vision is onze goede partner voor thematisering… We hebben veel goede vrienden en met hen stappen we ook meer naar andere markten.” Ook de video’s die in attracties gebruikt worden komen van buitenaf. Alterface werkt daarvoor samen met studio’s in onder andere China, Bulgarije en Amerika. Met welke studio samengewerkt wordt, kiest Alterface op basis van de specialisatie van de studio.

Hoe een project zich ontwikkelt, verschilt per project. “We hebben nu een project in het midden van Polen (Bazyliszek in Legendia, nvdr) en we staan in voor bijna alles. Het park voorziet het gebouw en de wanden, maar dat is alles. Al de rest, het creatief beleid, het concept, de interactiviteit, voertuigen, thematiseren… alles komt van ons.” Het park moest enkel de goedkeuring geven. Bij Merlin Entertainment is dat anders. “Zij hebben het creatieve beleid. Zij zeggen op welke manier iets moet gebeuren. De personages en media komen van Merlin en wij doen de rest.”

Hoewel het Waverse bedrijf inmiddels sterk aan het groeien is en wereldwijd attracties installeert, blijft het met een kleine vaste kern personeelsleden werken. Benoit wil niet meer dan dertig mensen in zijn bedrijf, om de innovativiteit in deze kern hoog te houden en te focussen op wat belangrijk is. “Wij noemen dat een exoskelet. Al onze beenderen zitten aan de buitenkant. We kunnen er altijd een arm bijnemen. We kunnen groter worden voor een klant of project indien nodig.”

Popcorn Revenge®

Ook voor de zogenaamde ‘Intellectual Property’ (IP), ging Alterface aankloppen bij andere bedrijven. De personages van Justice League, Ghostbusters, Gumball en Plants vs. Zombies zijn immers eigendom van verschillende mediahuizen. Als een pretpark een attractie wil maken gethematiseerd naar een bepaalde IP, dan helpt Alterface bij het leggen van de juiste contacten. Zo werkten ze in Waver al samen met onder andere Marvel Entertainment, LEGO, Warner Bros. en Cartoon Network. Dat is vaak zeer complex, omdat de IP-eigenaar strikte regels vastlegt over de toepassing van de karakters. Door de hoge kostprijs is dit vaak enkel mogelijk voor de grotere parken.

Daarom komt Alterface nu met een eigen IP: Popcorn Revenge. “Popcorn Revenge ontstond door een project met Cinecittà in Italië. Wij moesten daar een darkride maken. Hoewel het project nooit werd uitgevoerd, was het wel het begin van het idee,” vertelt Benoit. Hij ging aan het denken over wat ze konden doen. “Wat doen mensen als ze naar de bioscoop gaan? Ze eten popcorn. We wilden iets anders doen dan de Gremlins, iets vriendelijker. Ook de Raving Rabbids vond ik heel leuk. Maar we hebben een IP bedacht die heel anders wordt dan alles dat vandaag bestaat. We hebben een bepaald type humor. We willen dit doen om nieuwe ideeën makkelijker te kunnen ontwikkelen; als we een goede IP hebben wordt het makkelijker om een nieuwe ride te ontwikkelen.”

Op dit moment is de IP nog verre van klaar. “We hebben al 150 verschillende mock-ups gehad van de popcorns en nog ben ik niet helemaal tevreden. Ik denk dat we nog een stuk of 100 andere zullen moeten maken voor ik zeg, ‘ja, dat is het’.” Maar voor Benoit is er geen haast bij. “Er moet niets gefinaliseerd worden in de eerste paar maanden. We nemen de vrijheid en de tijd om het product te ontwikkelen tot ik het perfect vind.”

Nieuwe Erratic® Ride voor Walibi in 2019

“De eerste ride met Popcorn Revenge zal in 2019 in Walibi geopend worden,” bevestigt Benoit. “En het verhaal wordt al geschreven. De storytelling wordt heel speciaal, want de nieuwe attractie is volledig non-lineair. Voor een storyteller is het een uitdaging.” Op onze vraag hoe het geheel er zal uitzien wil Benoit niet ingaan. Hij weet precies hoe de attractie zal zijn, maar mag nog niets vertellen. “Maar het wordt gek, heel gek. Dit kennen de mensen nog niet.”

Het ritsysteem voor de ‘Erratic Ride’, zoals het attractietype zal heten, wordt geleverd door ETF. “We spreken hier over de ETF Multi Mover voertuigen.” Diezelfde voertuigen werden ook dit jaar nog gebruikt voor Symbolica in de Efteling. “Maar dat zijn niet de snelste voertuigen. Ik wil iets boeiends en heel energiek kunnen toevoegen aan dit systeem.” De voertuigen zullen nog verder ontwikkeld worden, zodat ze nog meer kunnen. Ze zullen er vanbuiten hetzelfde uitzien, maar “het brein” is veranderd. De voertuigen zullen straks namelijk volledig willekeurig tussen verschillende onderdelen van de attractie switchen.

Het nieuwe Erratic Ride werd voor het eerst voorgesteld op de EAS in Berlijn. Ook andere parken toonden al interesse in het concept. “Maar we besteden al onze tijd aan Walibi momenteel. Dit wordt ons referentiepretpark. We zijn momenteel druk bezig met verschillende projecten, maar Erratic Ride is momenteel één van de belangrijkste. We zullen met ons hele team ervoor zorgen dat dit een heel groot succes wordt.”

Toch was de Erratic Ride niet het eerste concept dat werd voorgesteld. Alterface kwam enkele jaren geleden naar buiten met het ‘Spinning Theater’, een draaiend platform waarop bezoekers in kleine groepjes zouden plaatsnemen op een tribune, die dan telkens een stukje verder zou draaien naar de volgende scène. Die versie van de attractie was goedkoper, en werd omwille van budgettaire redenen eerst door Walibi verkozen. “Het probleem met die darkride is dat het geen darkride is. Het is een draaiend theater en dat is een groot verschil. De bewegingen zijn zo zacht dat de beleving niet dezelfde is als van een darkride. Het is een beetje een vreemd product, want je draait maar je voelt het niet. Je draait gewoon telkens naar een nieuw scherm. Behalve een grotere capaciteit voor een theater is er geen voordeel voor de bezoekers.” Alterface wil geschiedenis schrijven met de nieuwe darkride. “Daarom ben ik naar Walibi geweest om te zeggen: we doen iets anders.”

De gouden eeuw van de darkride

Met de Erratic Ride en Popcorn Revenge in Walibi Belgium komt Alterface in een nieuwe fase terecht, volgens Benoit. Hij is erg blij dat Compagnie des Alpes hen die kans gegeven heeft. “De eerste kans was Desperado City in Bobbejaanland, de tweede was Maus-au-Chocolat in Phantasialand en nu krijgen we een derde.” De trotse CEO spreekt ook over de “gouden eeuw van de darkride” die nu aanbreekt. De technologie die nu voorhanden is zorgt voor ongekende mogelijkheden in darkrides en ervaringen voor de bezoekers.

Als hij terugkijkt op de afgelopen zestien jaar, is Benoit het meest trots op de ‘Lego Kingdom Quest’-attracties in de Lego Discovery Centers. “We hebben twintig werkende darkrides die miljoenen kinderen de kans geven om daar te spelen.” Daarnaast is hij ook trots een manier gevonden te hebben om op een betaalbare manier hoge kwaliteit te kunnen leveren. Ook op Maus-au-Chocolat is hij heel trots, omdat de attractie zelfs na zes jaar nog steeds zeer populair is. Tijdens de EAS ontving die zelfs de European Star Award in Best Dark Rides, als tweede na Disney’s Pirates of the Carribean.

Over de vraag wat hij nog wil verwezenlijken in een toekomstige attractie, hoeft Benoit niet lang na te denken. “Een gekke attractie bouwen waarbij mensen eerst niet doorhebben dat ze deel uitmaken van een attractie. Iets leuks waarbij ze niet goed weten wat er gaande is. Een ‘unexpected’ attractie. We zullen zien, misschien over vijf jaar.”

Wij van Brakesection Magazine zijn alleszins erg benieuwd wat Alterface nog in petto heeft en we wensen hen veel succes met de vele nieuwe attracties.

Lees meer

Meer artikels uit #4 (Oktober 2017)

Winkelwagen

Populair:

To Top
Inline
Inline