Laat ons in contact blijven!

Brakesection Magazine

Fabien Manuel, “The Guardian of The Walibi Galaxy”

#2 (Juni 2017)

Fabien Manuel, “The Guardian of The Walibi Galaxy”

Fabien Manuel, “The Guardian of The Walibi Galaxy”

Er breken drukke tijden aan bij Compagnie des Alpes. De groep achter parken als Parc Astérix, Futuroscope, Bellewaerde en de Walibiparken wil zich in de komende jaren steviger positioneren op de internationale markt. Met de Olympische Winterspelen te Peking in 2022 in het achterhoofd wil het bedrijf sterk inzetten op skigebieden in Azië. Maar ook de pretparktak van het bedrijf heeft grote plannen. 

Aan de ene kant wordt er stevig geïnvesteerd in nieuwe pretparken. Een eerste daarvan, een indoorpretpark met een oppervlakte van 15 000 vierkante meter rond Robbedoes, zou in 2020/2021 de deuren moeten openen binnen het NEO-project op de Heizel in Brussel. “Mogelijks gaan we dergelijke concepten ook naar andere grote Europese steden brengen, naar het model van de vennootschap die we met Unibail hebben opgebouwd rond Spirouland in Brussel,” vertelt adjunct-directeur Agnès Pannier-Runacher daarover in het recentste jaarverslag van de groep.

Maar ook door de bestaande parken wil Compagnie des Alpes een frisse wind laten waaien. Sporen van een vernieuwde visie zijn sinds vorig jaar al terug te vinden in de Walibiparken van de groep.  Met Lost Gravity in Walibi Holland, Pulsar in Walibi Belgium en Explorer Adventure in Walibi Rhône-Alpes presenteerde Compagnie des Alpes in 2016 drie nieuwe projecten die goed onthaald werden door fans en industrie… en dat is nog maar het begin. Het management van de drie parken gaf in eerdere interviews al aan dat de uitbreidingsplannen voor de komende jaren al op tafel liggen. Ook Bellewaerde kon dit jaar uitpakken met de nieuwe attractie ‘Dawson Duel’ en maakte recent de plannen voor ‘Bellewaerde Aquapark’ bekend, een nieuw indoorwaterpark aan de ingang van het park met een oppervlakte van drieduizend vierkante meter.

Voor de uitbreidingen bij de Walibiparken zat zowel voor Pulsar als voor Explorer Adventure Parijzenaar Fabien Manuel achter de tekentafel. Na de rebranding in 2011, startte hij bij de groep om een creatieve visie voor de toekomstige ontwikkelingen uit te tekenen. We schoven aan tafel met Fabien en hadden het over zijn rol als artistiek manager bij Compagnie des Alpes en de toekomst van de Walibiparken.

Adsland Park

Fabien Manuel is een pretparkfan in hart en nieren. Zijn carrière begon in de reclamewereld, maar zelfs dan zat hij op vrije dagen vaak in zijn favoriete pretpark, Disneyland Parijs. “Ik ben een pretparkfan, maar eigenlijk zou je beter ‘themaparkfan’ schrijven,” vertelt Fabien. “Begrijp me niet verkeerd, ik hou enorm van achtbanen, maar ik hou nog meer van de ‘immersive worlds’ daarrond, de onderdompelende themagebieden. Je zal me zelden naar een achtbaan zien spurten, ik wil echt genieten en alles in me opnemen. Het liefst zelfs met een koffie op het terras om de mensen en de sfeer in het gebied te bekijken.”

Het is een luxe om Disneyland Parijs vlak om de hoek te hebben. Voor Fabien was het op een boogscheut van zijn vorige job. “Voor ik als pretparkontwerper begon heb ik jaren gewerkt als artdirector bij een reclamebureau in Parijs. Ik werkte er visuals uit voor campagnes van Chanel, Les Cinémas Gaumont Pathé, AXA… Erg verschillende merken uit verschillende branches. Rond mijn dertigste besloot ik toch te proberen om voor mijn droomjob te gaan: pretparkontwerper. Dat is natuurlijk geen gebruikelijke job. Hier in Frankrijk bestaat daar geen specifieke opleiding voor en dus moet je op zoek gaan naar andere manieren om aan een bedrijf te tonen wat je in je mars hebt. Uiteraard had ik een portfolio, maar dat was er één van artdirector met reclames en websites waar ik aan gewerkt had. Dat was niet echt het boek waarmee je pretparkdirecteurs kan overtuigen voor een job als ontwerper. Daarom heb ik de twee werelden die ik goed kende samengebracht in één concept: de wereld van de reclame en die van de themaparken.”

Fabien ontwierp daarom een verzonnen pretpark met attracties en gebieden die in het teken staan van bekende merken: Adsland Park. “Het was uiteraard nooit de bedoeling dat Adsland Park echt gebouwd zou worden. Het ontwerpen van het park was eerder een grote reclamestunt voor mezelf, waarbij ik probeerde aan te tonen hoe ik onderdompelende ervaringen kon ontwerpen rond uiteenlopende thema’s. Toen de concepttekeningen af waren heb ik die ook naar Compagnie des Alpes gestuurd en van het één kwam het ander… Tegenwoordig werk ik er als artistiek manager. Dat wil zeggen dat ik concepten voor nieuwe attracties en gebieden bedenk. Daarnaast blijf ik ook ontwerper. Ik teken de concepten nog steeds heel graag zelf uit, maar als er veel projecten naast elkaar lopen, dan ken ik een paar goede ontwerpers waarop ik beroep kan doen en die dan op freelancebasis een project helpen ondersteunen.”

Merkboeken

Fabien vervoegde CDA Development na de rebranding van de Walibiparken in 2011. Eén van de eerste taken die hem te wachten stond was het uitdenken van een creatieve strategie voor de parken. “De rebranding van 2011 was vooral een herpositionering op marketingvlak. De parken werden toen opgefrist in het nieuwe hoofdthema, maar veel verder dan dat ging het op decoratief vlak niet echt. Het was mijn taak om op zoek te gaan naar manieren om die nieuwe wereld ook echt in de Walibi parken te brengen. Daar heb ik drie jaar aan gewerkt en dat is wat je nu bijvoorbeeld al kan zien in het Explorer Adventure gebied van Walibi Rhône-Alpes. Ik heb toen merkboeken ontworpen met heel wat richtlijnen die als een handvest voor de toekomst dienen. Daarop zijn de nieuwe gebieden die binnenkort in Walibi Belgium en Walibi Rhône-Alpes zullen openen ook gebaseerd. Volgend jaar zal je dus al een heel mooi overzicht hebben van dat nieuwe idee waar we naartoe willen met themagebieden in de Walibiparken.”

Wat het nieuwe gebied van Walibi Belgium wordt, dat maakt het park later dit jaar bekend. Voor Walibi Rhône-Alpes is al een tipje van de sluier opgelicht. Daar ontdekten enkele fans van het Franse fanforum Ameworld.net vorig jaar nieuwe vuilnisbakken met als opdruk ‘Exotic Island’. Walibi Holland gaat dan weer een eigen weg op en kiest er voor om geen beroep te doen op CDA Development. “We werken op dat vlak anders dan andere groepen,” verduidelijkt Fabien. “Het staat de parken van Compagnie des Alpes vrij te kiezen voor onze ontwerpen of voor die van een externe partner. Walibi Rhône-Alpes en Walibi Belgium kozen voor onze concepten, Walibi Holland doet het op eigen houtje. Maar ook in hun plannen heb ik alle vertrouwen. De managers weten daar waar ze mee bezig zijn, ze kennen hun publiek door en door.”

Het ontwerpen van de merkboeken was een grote uitdaging. “Het was een erg complex project waarbij je steeds moet focussen op het geheel en niets over het hoofd mag zien. Maar het was tegelijk ook erg boeiend. Ik kreeg de kans om samen te werken met de directeurs en de teams van de verschillende parken wat erg leerrijk was. Ik heb me toen zo hard vastgebeten in dat concept voor Walibi dat ik het moeilijk kan loslaten. Ik heb nu een goed overzicht van wat het merk Walibi in de toekomst moet worden. Zo zal Pulsar in Walibi Belgium bijvoorbeeld deel uit maken van een groter geheel en omdat ik er al zo veel mee bezig ben geweest, blijf ik dat ook graag zelf opvolgen en uitwerken. Ik ben een beetje ‘The Guardian of The Walibi Galaxy’. Maar Walibi is uiteindelijk slechts een deel van mijn job. Binnen Compagnie des Alpes werk ik ook mee aan projecten voor andere parken van de groep.”

Weg van Shimeria

“Ondertussen zijn we dus druk bezig met het maken van een Walibi-universum waarin we themagebieden bouwen waar onze personages in passen. Vergelijk het een beetje met Disneyland Parijs. Daar kan je Mickey ook ontmoeten in pakweg een futuristisch, avontuurlijk of western gebied. Het probleem met het Shimeria-universum dat gelanceerd werd bij de rebranding van 2011 is dat het niet duidelijk genoeg was. Mensen moesten de strips gelezen of de films gezien hebben om er iets van te begrijpen. Daar zijn we van afgestapt en nu focussen we meer op het ontwerpen van onderdompelende werelden die herkenbaar zijn voor iedereen… maar met een typische Walibi-stempel. Het is belangrijk dat die nieuwe themawerelden herkenbaar genoeg blijven en zo de tand des tijds zullen overleven. Binnen tien jaar moeten ze nog steeds voor iedereen te begrijpen zijn.”

Fabien is blij dat hij zijn creativiteit kwijt kan in verschillende thema’s. Specialiseren in één iets had hij nooit willen doen. “Dat is het leuke bij Walibi, voor die parken is dat niet nodig. Voor een park als Futuroscope moet alles modern en futuristisch zijn, voor Parc Astérix werk je vooral met thema’s uit het verleden, daarvoor moet je je toch echt specialiseren in die stijlen. Voor Walibi mag ik aan verschillende thema’s werken. Dat vind ik veel leuker.”

Herkenbare totems

Toch moet er heel wat research gebeuren voor hij aan de slag kan gaan. “Ik probeer op zoek te gaan naar thema’s die bezoekers gemakkelijk begrijpen. Daarvoor heb ik een benchmark gemaakt van de verschillende thema’s die bestaan. Ik ga op zoek naar wat werkt en wat niet en vooral naar waarom iets beter scoort dan iets anders.”

“Het is ook belangrijk om in het gebied veel herkenbare totems aan te brengen: symbolen die meteen duidelijk maken waarover iets gaat. Denk aan de gouden steampunkhamburger voor het Golden Burger-restaurant in Walibi Rhône-Alpes of de toegangspoort van Timber. Die bestaat uit boomstammen en een zaagblad. Bezoekers kunnen daar meteen uit afleiden wat het verhaal achter het restaurant of de attractie is. Bij Pulsar is dat net iets ingewikkelder, maar toch ook eenvoudig. Je ziet het gebouw en de golven die het kapot maken. Er gebeurt daar binnen dus iets, iets vreemds waarover je meer zou willen weten. Het hele gebouw is een uitnodiging om binnen te gaan en te ontdekken wat er juist aan het gebeuren is. Alle details die we in de wachtrij verstopt hebben vertellen zo het verhaal achter Pulsar.”

‘Budgettair’ ontwerpen

In de vorige jaargang van Brakesection Magazine schreven we hoe Fabien de kunst van ‘budgettair’ ontwerpen goed beheerst. Zowel bij Explorer Adventure als bij Pulsar viel op hoe hij er in slaagde om knappe ontwerpen te maken die de bezoekers onderdompelen in een bepaalde sfeer, maar de kosten niet tot het uiterste drijven. “Dat klopt,” zegt Fabien, “maar dat komt vooral omdat ik nauw samenwerk met de ingenieur in ons team. We delen onze ideeën onmiddellijk met elkaar. Wanneer we de finale concepttekening dan aan het park bezorgen, dan hebben we nog geen idee hoeveel het exact zal kosten, maar we kunnen wel al relatief zeker zeggen dat het in het budget zal passen.

Getekende post-its

Tekenen doet Fabien tegenwoordig vooral digitaal, maar toch heeft hij nog altijd een schetsboek bij zich. “Ik heb altijd van papier gehouden, maar de nieuwe technologie heeft ook echt een toegevoegde waarde. Om concepttekeningen te maken gebruik ik tegenwoordig een grote, grafische tablet. Het brengt echt een nieuwe dimensie in de tekeningen. Je kan beter met het licht spelen, de kleuren zijn intenser… Wanneer er een idee binnenvalt, dan schets ik dat snel in mijn ideeënboek. Ik schrijf niet zo graag en vaak is het sneller om meteen het idee ruw op papier te zetten. Vergelijk het met een post-it waarop je iets schrijft om iets te onthouden, alleen teken ik die van mij.”

“Ik ben blij dat ik bij Compagnie des Alpes de tijd kan nemen om na te denken over nieuwe concepten. Vaak ben ik daar wel een paar jaar mee bezig. We hebben nu zicht op de nieuwe achtbanen en attracties die rond 2020 gebouwd zullen worden in de Walibiparken. Hoewel ik officieel nog niet bij die plannen betrokken ben, weet ik nu al wel dat ik voor die nieuwigheden een thema zal moeten kunnen presenteren. Ik kan dus al beginnen nadenken. Wanneer ik me zou moeten haasten, dan denk ik dat het veel moeilijker zou zijn. Nu kan ik er rustig over nadenken en dan valt een goed idee op een bepaald moment wel binnen.”

Die ideeën kunnen op elk moment van de dag naar boven komen. Zo kwam het idee voor Pulsar in het midden van de nacht. “Ik was al wat nerveus om een goed thema te vinden. Ik had al een zestal verschillende ideeën aan Walibi Belgium voorgesteld, maar ze wilden echt iets wat nog nergens anders te zien was. Geen bootthema of een ander thema dat al ergens anders te vinden was. Het moest uniek zijn. Dat was lastig, maar op een nacht was ik een reportage op televisie aan het bekijken over de ruimte waarin het over een ‘pulsar’ ging (een snel ronddraaiende ster die elektromagnetische golven uitzendt). Ik was gefascineerd door dat vreemde verschijnsel en daar is het idee voor Pulsar uit gegroeid.”

Herinneringen maken

Ter afsluiting van het gesprek vraag ik Fabien nog wat hij heel graag nog zou doen in de toekomst. “Eigenlijk ben ik al heel gelukkig. Ik heb bij Compagnie des Alpes al enorm veel kansen gekregen. Het is fijn dat ik hier mijn ding kan doen. Het is niet zoals bij vele andere bedrijven waar de projecten uitgevoerd worden door een groot team van ontwerpers die elk een onderdeel doen. Ik heb al de kans gekregen om attracties en zones te ontwerpen. Voor een nieuw internationaal project, waarover ik nog niet veel kan zeggen, heb ik volledige themaparken mogen uitdenken en tekenen… wat kan ik nog meer wensen? Het zou misschien eens leuk zijn om een darkride voor kinderen of de hele familie te ontwerpen, waarbij ik een volledig verhaal kan vertellen aan de hand van verschillende scènes. Daarin staat de decoratie echt centraal.”

“Let op, overal is de aankleding belangrijk, maar je zal geen nieuwe bezoekers trekken met een nieuw stuk decoratie. Het maakt wel een verschil op vlak van beleving. De ervaring en de herinneringen worden er veel rijker door. Bezoekers zullen aan het einde van de dag niet zeggen ‘wow, de decoratie was mooi’. Nee, ze zullen wel onder de indruk zijn van hoe mooi het park was en mooie herinneringen meenemen naar huis. Ik ben heel blij dat ik daarbij kan helpen. Die herinneringen blijven voor mij nog steeds het mooiste souvenir dat we de bezoekers mee kunnen geven.”

Meer artikels uit #2 (Juni 2017)

Met heel veel dank aan onze sponsors:

To Top